AlmadénLa mina de Almadén (Ciudad Real), que ha estado en activo 2.000 años, es el mayor yacimiento de mercurio conocido hasta la fecha, del que se ha extraído la tercera parte del mercurio consumido por la humanidad. En 2002 se cesó su explotación, aunque todavía hay una gran reserva de cinabrio en su interior que no ha sido extraído.

Aunque el nombre de Almadén es de origen árabe (al-ma’ din, la mina) en realidad sus minas fueron explotadas desde mucho antes de que existiese Al-Andalus. Es posible que los fenicios o cartagineses extrajeran mineral en ellas, aunque se sabe con certeza que fueron explotadas por los romanos. Pero el interés para estos no estaba en el mercurio, lo que interesaba a Roma era el bermellón. Un pigmento de color rojo intenso que se extrae del cinabrio. 

El mercurio o azogue es un metal de color blanco y brillo plateado, muy pesado y tóxico que se encuentra en estado líquido en condiciones normales. Poco abundante en la corteza terrestre, se encuentra, de manera habitual, combinado con el azufre, formando el cinabrio (HgS), que se distingue por su coloración rojo bermellón.

El mercurio se obtiene por descomposición de este mineral en presencia de aire a partir de 210°C produciendo anhídrido sulfuroso y vapor de mercurio que debe ser enfriado para obtener el mercurio líquido.

Los primeros usos del mercurio se relacionan con la alquimia. El descubrimiento de América y la necesidad de amalgamar en frío la plata extraída de las grandes minas del Nuevo Mundo que situaron la mina de Almadén a la cabeza internacional de la producción de mercurio.

A partir de la segunda mitad del siglo XVI hasta mediados del siglo XIX, esta necesidad de mercurio trajo consigo un obligado aumento de la producción y la consiguiente demanda de mano de obra. El siglo XIX daría paso a la incorporación de la máquina de vapor en la mina y con ella, a las nuevas estructuras industriales, antaño era muy común tener en casa el termómetro de mercurio

En la actualidad, el mercurio es un metal penalizado medioambientalmente y su utilización está siendo sustituida por otros elementos menos nocivos, esta mina situada en Ciudad Real sin explotación actuamente se ha convertido en un parque minero visitable.

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